Las nueve musas
Estrella KIC 8462852

Estrella KIC 8462852

El caso de la estrella KIC 8462852 es desconcertante. En el mes de octubre de 2015, la comunidad científica quedó asombrada por lo que parecía ser una estrella errática que emitía fluctuaciones de luz irregulares sin motivo aparente.

Enseguida se puso sobre la mesa una hipótesis que hablaba de la existencia de una mega estructura extraterrestre puesta a su alrededor; sin embargo, apenas un mes después de su descubrimiento, el presidente del SETI International (organismo encargado de la búsqueda de vida extraterrestre) decía no haber encontrado pruebas que demostrasen la veracidad de tal propuesta y pronto se argumentó que la fluctuación errática de luz era debida a un enjambre de cometas. Durante un tiempo todo quedó ahí; sin embargo, ahora un nuevo equipo de astrónomos se ha propuesto reabrir el caso.

Cuando un planeta orbita por delante de una estrella, bloquea parte de su luminosidad, de modo que ésta se reduce. Es como cuando pasamos un objeto por delante de una bombilla, su intensidad lumínica varía en función del porcentaje de bombilla “oculta” tras el objeto. Este es el procedimiento que se emplea para detectar nuevos mundos orbitando estrellas, aunque en estos casos la variación suele ser bastante pequeña. Sin embargo,  en el caso de la estrella KIC 8462852, que se encuentra a 1500 años luz de la Tierra (una distancia astronómicamente cercana) la luminosidad llega a reducirse hasta en un 22%, lo que hace pensar que el cuerpo que orbita esta estrella debe tener unas considerables proporciones; y a esto se añade que esas variaciones lumínicas se producen de modo aleatorio, sin un patrón regular ni preciso, lo que descarta la posibilidad de que se trate de un planeta.

Además de la famosa propuesta de la mega estructura extraterrestre, un artefacto artificial construido para “exprimir” energía de la estrella, también se propuso y aceptó como más plausible la de una densa nube de cometas orbitando de modo errático atrapados por la atracción gravitatoria de KIC 8462852, cuyo polvo fuera el causante del oscurecimiento de la estrella. Sin embargo, el nuevo análisis llevado a cabo por el astrónomo norteamericano Bradley Schaefer parece mostrar que esta hipótesis de los cometas tampoco es lo bastante verosímil.

Siguiendo el mismo camino que el descubridor del fenómeno, Tabetha Boyajian, realizó en septiembre del pasado año buscando un patrón similar de oscurecimiento durante los últimos cien años de vida de la estrella, el equipo de Schaefer ha revisado de nuevo todos esos datos y ha descubierto que entre 1890 y 1989, el brillo de KIC 8462852 se ha ido reduciendo paulatinamente hasta alcanzar el porcentaje actual; un efecto que no resulta fácil de detectar. Por esta razón, en el caso de que realmente la causa de esa pérdida de luminosidad fuese un enjambre de cometas, serían necesarios unos 648.000 orbitando la estrella, una cifra extremadamente elevada que no parece en absoluto probable a día de hoy.

Y ¿qué pasa con la mega estructura alienígena? Pues lamentablemente, todo parece indicar que tampoco ésta es la explicación real del fenómeno, pues una estructura de tales dimensiones debería como mínimo irradiar calor y, sin embargo, ese calor no aparece reflejado en ninguna de las observaciones con infrarrojos realizadas.

Desde luego, este caso aún dará para mucho, pues es una muestra de que aún no hemos alcanzado todo nuestro potencial y todavía hay muchos misterios que escapan a nuestra comprensión. Quién sabe si algún día no descubriremos que aquello en lo que se basa nuestra ciencia actual no es más que un paradigma equivocado.

Rocío D.C.R.

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